Premios Nobel

Premio Nobel de Medicina 2020 para los descubridores del virus de la Hepatitis C

La Academia Sueca ha decidido otorgar el premio Nobel de Medicina de este año a Harvey J. Alter, Michael Houghton y Charles M. Rice "por el descubrimiento del virus de la Hepatitis C”.

Premio Nobel de Medicina 2020 para los descubridores del virus de la Hepatitis C
Premio Nobel de Medicina 2020 para los descubridores del virus de la Hepatitis C Nobel Prize

La Academia Sueca ha decidido otorgar este año el Premio Nobel de Medicina a Harvey J. Alter, Michael Houghton y Charles M. Rice, los “tres científicos que han hecho una contribución decisiva para luchar contra una enfermedad sanguínea y un problema de salud global que causa cirrosis y cáncer de hígado en todo el mundo”. Los tres autores realizaron los descubrimientos seminales que condujeron a la identificación de un nuevo virus, el causante de la Hepatitis C.

En trabajos anteriores, el descubrimiento de los virus de la Hepatitis A y B habían sido un paso adelante fundamental, pero la mayoría de las hepatitis de origen sanguíneo seguían sin explicar. El descubrimiento del virus de la Hepatitis C reveló la causa de los casos que faltaban de hepatitis crónica e hizo posible el desarrollo de test de sangre y nuevos tratamientos que han salvado millones de vidas.

Identificación de un nuevo virus

Harvey J. Alter, que trabajaba en los institutos nacionales de salud de EE.UU., comenzó la carrera para encontrar este nuevo virus al lanzarse en busca de la causa que estaba provocando hepatitis en muchos pacientes que recibían transfusiones de sangre. Muchos se podrían explicar por Hepatitis B, pero quedaba un alto número de casos en los que la causa seguía siendo un misterio. Los test desarrollados para Hepatitis A en la época demostraron que esta tampoco era la causa. Con sus trabajos, Alter contribuyó a definir un nuevo tipo de enfermedad del hígado que temporalmente se describió como “Hepatitis no A y no B".

La búsqueda de este nuevo patógeno llevó varios años de investigaciones y muchos esfuerzos. Michael Houghton, que trabajaba para la farmacéutica Chiron, fue el primero en conseguir aislar la secuencia genética del virus. Tras una serie de experimentos con la sangre de chimpancés, él y su equipo identificaron una serie de fragmentos de ADN que condujeron a la identificación de un nuevo virus de la familia de Flavovirus. La reacción de los anticuerpos a los fragmentos de este virus ARN en los pacientes crónicos de hepatitis les llevó a confirmar que se trataba del patógeno “perdido” que llevaban años buscando.

La identificación del virus era solo el primer paso, aún quedaba por saber si era capaz de replicarse e infectar. En este punto, Charles M. Rice, que investigaba en la Universidad de Washington en San Luis, identificó una parte del genoma del nuevo virus que era fundamental para su replicación. Cuando se quitaba esa región concreta de los virus clonados, este perdía su capacidad de infectar, mientras que si se inyectaba ese ARN en chimpancés, estos desarrollaban la enfermedad hepática de una manera similar a los humanos.

El trabajo de estos tres científicos se ha conseguido un enorme avance en la lucha contra las enfermedades virales
El trabajo de estos tres científicos se ha conseguido un enorme avance en la lucha contra las enfermedades virales Nobel Prize

El jurado de los Nobel destaca que gracias al trabajo de estos tres científicos se ha conseguido un enorme avance en la lucha contra las enfermedades virales, se han desarrollado test que permiten eliminar este patógeno de las transfusiones en todo el mundo y se han podido desarrollar medicamentos antivirales. Por primera vez en la historia, la enfermedad puede ser curada y hay un esfuerzo internacional por conseguir que los medicamentos sean accesibles para toda la población.

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