palmeras y huracanes

¿Por qué las palmeras resisten tan bien los huracanes?

Son delgadas, esbeltas y parecen los 'árboles' más frágiles pero ahí siguen. En muchas de las fotos de los recientes huracanes las palmeras aparecen intactas en medio de una destrucción generalizada. No es casualidad, la evolución las ha diseñado para aguantar tormentas tropicales y huracanes. Te contamos cómo.

Una palmera, único árbol en pie. Huracán Matthew. Haití
Una palmera, único árbol en pie. Huracán Matthew. Haití Wikimedia Commons

El reciente huracán Irma, el más poderoso desarrollado en el Atlántico oriental, nos ha dejado una colección de fotografías que congelan escenas devastadores. Paisajes, calles y edificios completamente arrasados por los vientos de casi 250 kilómetros por hora. Pero en la mayoría de ellas hay un denominador común, algo que sigue en pie, intacto y como si la destrucción no fuera con ello. Son las palmeras.

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Las palmeras, de la familia de las arecáceas, son una de las plantas más antiguas que existen. Tenemos restos fósiles de hojas y troncos del Cretácico. 100 millones de años es un tiempo maravilloso para aprender a adaptarse mejor que otras especies a las condiciones más duras. Ahí está la primera ventaja. Sobrevivieron a los dinosaurios y a los huracanes a costa de saber adaptarse al medio.

No se trata de buscar una mayor rigidez —como en otras especies— para contrarrestar los temblores o fuertes vientos sino de absorber la energía mediante la elasticidad

La estructura de las palmeras funciona de forma similar a los edificios diseñados contra los terremotos. No se trata de buscar una mayor rigidez —como en otras especies— para contrarrestar los temblores o fuertes vientos sino de absorber la energía mediante la elasticidad (cimientos de goma y estructura móvil rotular en el caso de edificios anti terremotos).

El modelo de estructura cilíndrica de árboles como el roble ayuda a soportar mejor el peso en las ramas pero peor el empuje lateral. Y viceversa, aguantar viento exige disminuir peso en copa, por eso la palmera tiene tan pocas hojas en relación a su altura.

Los Cayos de Florida tras el paso del huracán Irma
Los Cayos de Florida tras el paso del huracán Irma RTVE

Las palmeras son muy flexibles y se dejan empujar y zarandear en vez de ofrecer resistencia a los vientos huracanados como hacen los árboles. Esa es la clave. Pero para hacer esto necesitas un material mejor que la madera. Ninguna madera es tan elástica como el tronco de la palmera. De hecho no es una madera, está compuesta por fibras esponjosas y, algunas de ellas, elásticas.

Sección Palmera de California
Sección Palmera de California Wp/ Armstrong

Mientras el corte transversal de un árbol normal muestra anillos concéntricos de madera añadidos en cada estación, la estructura de las fibras de la palmera es longitudinal y el crecimiento estacional se da más a lo alto que a lo ancho, favoreciendo esa elasticidad. Es la misma disposición de un cable de fibras telefónicas, o el trenzado del cable de acero, casi imposible de romper a tracción y extremadamente flexible.

Diferencias en las secciones de una palmera y otro árbol
Diferencias en las secciones de una palmera y otro árbol amescolincampbell.com

La densidad de estos 'cables' es variable según la sección y ayuda a resistir mejor las fuerzas del empuje lateral. Al interior y en la copa —donde estiran las hojas con el viento— crecen las fibras más densas y rígidas y al exterior se amortiguan con las más elásticas.

Densidad de fibras de la Cocos nucifera
Densidad de fibras de la Cocos nucifera fao.org

La disposición de las hojas también ayuda a mejorar su resistencia. Las palmeras no tienen ramas que rigidicen el dosel o canopeo. Las hojas son muy flexibles y se orientan con el viento como veletas para minimizar el 'efecto vela' y el empuje que sí tienen otras especies.

Efecto veleta de las palmeras durante fuertes rachas de viento
Efecto veleta de las palmeras durante fuertes rachas de viento meteorologiard.org

Por debajo de la tierra también han evolucionado para agarrarse mejor. Las palmeras tienen una gran número de raíces estrechas y pequeñas —en vez de largas y anchas para los árboles de su porte— que dibujan un bulbo de fuerzas que se mimetiza como un cimiento con el suelo y que, al pesar mucho más, funciona como un gran contrapeso.

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Con todo ello las palmeras tienen un punto débil: la humedad. Si se moja el terreno donde están asentadas el bulbo de presiones que configuran sus raíces y la tierra se va deshaciendo y, al no ser demasiado profundo, pierde antes su estabilidad. Por eso la mayoría de las palmeras que caen durante estos desastres lo hacen desde su base tras algún tipo de erosión, no tronchando su tronco.

Palmera arrancada de raíz en el Huracan Irma. San Martín
Palmera arrancada de raíz en el Huracan Irma. San Martín @AnnickGirardin


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