Astronomía

¿Está creciendo la Vía Láctea?

Astrofísicos españoles han elaborado un modelo que indica que las galaxias similares a la nuestra se expanden a un ritmo de unos 500 metros por segundo. En unos millones de años, podría significar hasta un 5% de aumento de tamaño.

Imagen compuesta de la galaxia NGC 4565, analizada en el estudio
Imagen compuesta de la galaxia NGC 4565, analizada en el estudio C. M. Lombilla / IAC

Nuestra galaxia podría estar aumentando su tamaño a un ritmo lento e inexorable, según Cristina Martínez-Lombilla y su equipo del Instituto de Astrofísica de Canarias in Tenerife, quienes presentan esta semana sus resultados en la Semana Europea de la Astronomía y la Ciencia Espacial que se celebra en Liverpool. Nuestro Sistema Solar está situado en los brazos de una galaxia en espiral cuyo diámetro se extiende 100.000 años luz de un extremo a otro. Esta espiral está hecha de miles de millones de estrellas y enromes cantidades de gas y polvo cuya interacción determina su forma y su posterior evolución.

Las galaxias similares a la Vía Láctea ofrecen a un ritmo de unos 500 metros por segundo

Para conocer mejor qué tipo de progresión sigue nuestra Vía Láctea, el equipo de Martínez-Lombilla ha utilizado los datos recogidos por telescopios terrestres y las imágenes en el ultravioleta cercano e los telescopios espaciales Gales y Spitzer y ha analizado si otras galaxias similares a la nuestra están creciendo o decreciendo en el universo. Para saberlo, los investigadores se fijan en los colores de las estrellas que se encuentran en los extremos y en el centro; los colores azulados indican que están naciendo, mientras que los cálidos son propios de estrellas mas viejas que suelen avanzar hacia el centro de las espirales. 

“Entre otras cosas lo que medimos es el color de las estrellas a la altura del plano galáctico y a otras alturas”, explica la investigadora principal a Next. “Si el disco está creciendo las estrellas que nacen son más azules. Luego las estrellas van cambiando de sitio, pero a medida que pasa el tiempo se van volviendo más rojas. Si el disco va creciendo deberíamos ver que las estrellas azules están en la parte más externa y las interiores se van enrojeciendo”.

“Si pudieras mirar a nuestra galaxia dentro de 3.000 millones de años, sería un 5% más grande que ahora”

Utilizando los datos sobre estrellas jóvenes y calculando su progresión vertical, los astrónomos han podido calcular que las galaxias similares a la Vía Láctea ofrecen a un ritmo de unos 500 metros por segundo. “La Vía Láctea ya es bastante grande”, asegura Martínez-Lombilla. “Pero nuestro trabajo demuestra que al menos la parte visible está aumentando de tamaño lentamente, a medida que las estrellas crecen en las afueras galácticas. No será rápido, pero si pudieras viajar hacia adelante en el tiempo y mirar a nuestra galaxia dentro de 3.000 millones de años, sería un 5 por ciento más grande que ahora”. Unos 1.000 millones de años más tarde, nuestra máquina del tiempo nos mostraría la ‘colisión’ de la Vía Láctea con Andrómeda, lo que cambiará radicalmente su forma cuando se encuentren.



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