Paleoantropología

Un cerebelo más pequeño pudo condenar a los neandertales

Una comparación del cerebro de los neandertales con el de los primeros Homo sapiens indica que su inferior capacidad para procesar información pudo colaborar en su desaparición.

En amarillo, las zonas donde hay diferencias significativas en los cerebros de las dos especies
En amarillo, las zonas donde hay diferencias significativas en los cerebros de las dos especies T. Kochiyama et al. Scientific Reports

La reconstrucción en tres dimensiones de la forma del cerebro de los neandertales y los primeros Homo sapiens, ha permitido a un equipo internacional de investigadores concluir que las diferencias en el tamaño de los cerebelos de ambas especies apunta a que H. sapiens tenía mayor capacidad para procesar información que H. neandertalensis y que esta podría ser una de las causas que contribuyó a la misteriosa, y aparentemente rápida, desaparición de estos últimos.

En un trabajo publicado este jueves en la revista Scientific Reports, el equipo de investigador Markus Bastir, del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC), describe las técnicas de anatomía neuronal computerizada con las que han reconstruido la forma del cerebro de los neandertales y los primeros sapiensy en la que han descubierto que a pesar de que los primeros tenían un cerebro mayor, su cerebelo era de menor tamaño. “Estas reconstrucciones, basadas en una muestra de comparación de cerebros muy grande, nos ha permitido hacer un análisis más detallado que no se limita a la capacidad craneal de cada especie”, explica Bastir. “Hemos comprobado que los neandertales no tenían mayor capacidad craneal que los primeros H. sapiens, pero que el cerebelo de H. sapiens era mayor y la región occipital algo menor”.

El cerebelo interviene en atención, la flexibilidad cognitiva, la memoria y cómo procesamos el lenguaje

El cerebelo tiene gran cantidad de haces nerviosos que lo conectan con otras estructuras del encéfalo. Es la parte del cerebro que se encarga de enviar las órdenes que la corteza cerebral manda al aparato locomotor. Está además relacionado con procesos cognitivos. Por su parte, el lóbulo occipital se encarga de procesar las imágenes que recibimos. Tras conocer cómo eran las reconstrucciones de los cerebros de ambas especies, el equipo estudió sus posibles implicaciones funcionales: la relación del cerebelo con la atención, la flexibilidad cognitiva, el funcionamiento de la memoria y cómo procesamos el lenguaje. El equipo pudo comprobar que estas funciones están directamente relacionadas con el tamaño del cerebelo.

“Dado que los hemisferios del cerebelo están estructurados como una matriz de neuronas, cabe suponer que tener un cerebelo mayor nos proporciona más capacidad para procesar la información que recibimos”, aclara Bastir. “Llevamos tiempo usando métodos 3D computacionales para estudiar la evolución, el crecimiento, y la forma del cerebro de los neandertales y otros homininos. Nos preguntamos hasta qué punto la diferencia anatómica en la forma y el tamaño de los cerebelos de ambas especies pudo marcar diferencias significativas en la capacidad cognitiva y el desarrollo de habilidades sociales, y si esto podría haber contribuido a que H. sapiens sustituyera a H. neanderthalensis”, continúa.

“Tener un cerebelo mayor nos proporciona más capacidad para procesar la información que recibimos"

Los neandertales tenían una gran capacidad craneal, formaban sociedades complejas, rendían culto a sus muertos y cuidaban de los enfermos. Fueron capaces de crear arte abstracto y sobrevivir a etapas tan duras como la edad del hielo, sin embargo, desaparecieron del planeta. Se sabe que esta especie vivió en Europa hace, como mínimo, 200.000 años y que despareció hace entre 40.000 y 30.000, poco después de la llegada de Homo sapiens al continente. El motivo de su desaparición sigue siendo una incógnita que paleoantropólogos de todo el mundo continúan investigando. “Nos preguntamos qué pistas podría darnos la forma y tamaño del cerebro para aclarar esta cuestión y decidimos comparar la estructura cerebral de ambas especies”, comenta Bastir.

Referencia: Reconstructing the Neanderthal brain using computational anatomy (Scientific Reports) doi:10.1038/s41598-018-24331-0 | Fuente: CSIC



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