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Científicos de Harvard creen que el asteroide 'Oumuamua' es una nave extraterrestre

Un estudio realizado por astrónomos sostiene que la nave, de trayectoria y comportamiento peculiares, pudo haber sido enviada por otra civilización para estudiar nuestro Sistema Solar

El asteroide Oumuamua sigue despertando el interés de toda la comunidad científica, un año después de que fuera descubierto dando vueltas alrededor del Sistema Solar. Su trayectoria y su comportamiento han supuesto que haya sido considerado primero como un cometa y, más tarde, como un asteroide. ¿Lo último? Una nave extraterrestre.

Así lo han estimado astrónomos del Centro de Harvard-Smithsonian de Astrofísica, que dicen que la forma alargada del primer asteroide interestelar conocida, opera como una vela que explica su inesperada aceleración.  

De esta forma teorizan con la idea de que sea un objeto diseñado para el viaje de reconocimiento interestelar por una civilización avanzada. Dicen, además, que su misión podría haber terminado lo que ha convertido al asteroide en el desecho de un naufragio. 

El estudio, ¿Podría la presión de la radiación solar explicar la aceleración peculiar de Oumuamua?, publicado en arXiv, fue realizado por Shmuel Bialy, investigador postdoctoral en el Instituto de Teoría y Computación, y Abraham Loeb, director de este centro.

Oumuamua tuvo un "comportamiento inesperado"

Cuando Oumuamua fue visto por primera vez ya estaba saliendo del Sistema Solar. En ese momento, los astrónomos notaron que parecía tener una alta densidad (indicativa de una composición rocosa y metálica) y que estaba girando rápidamente.

Lo que terminó descartando que se tratase de un cometa es que el objetivo no mostró signos de desgasificación al pasar cerca de nuestro Sol. 

Además, un equipo de investigación pudo obtener espectros que indicaban que 'Oumuamua estaba más helado de lo que se pensaba. Luego, cuando comenzó a abandonar el Sistema Solar, el Telescopio Espacial Hubble tomó algunas imágenes finales de 'Oumuamua que reveló algún comportamiento inesperado.

Esta ilustración muestra el primer asteroide interestelar: 'Oumuamua
Esta ilustración muestra el primer asteroide interestelar: 'Oumuamua ESO/M. Kornmesser

El asteroide aumentó la velocidad

Después de examinar las imágenes, otro equipo de investigación internacional descubrió que 'Oumuamua había aumentado en velocidad, en lugar de disminuir la velocidad como se esperaba. La explicación más probable, afirmaron, era que 'Oumuamua estaba descargando material de su superficie debido al calentamiento solar (también conocido como desgasificación).

La liberación de este material, que es consistente con la forma en que se comporta un cometa, le daría al 'Oumuamua el empuje constante que necesitaba para lograr este aumento de velocidad.

A esto, Bialy y Loeb, los autores del estudio, ofrecen una contra explicación. Si 'Oumuamua era en realidad un cometa, ¿por qué entonces no experimentó desgasificación cuando estaba más cerca de nuestro Sol? Además, citan otras investigaciones que mostraron que si la desgasificación fuera responsable de la aceleración, también habría provocado una rápida evolución en el giro de 'Oumuamua (que no se observó).

Pudo ser enviado desde otra civilización

Básicamente, Bialy y Loeb consideran la posibilidad de que 'Oumuamua podría ser, de hecho, una vela ligera, una forma de nave espacial que depende de la presión de radiación para generar propulsión. 

Por tanto, esta vela ligera puede ser enviada desde otra civilización para estudiar nuestro Sistema Solar y buscar signos de vida. Como lo explicó el profesor Loeb a Universe Today por correo electrónico:

"Explicamos el exceso de aceleración de 'Oumuamua lejos del Sol como resultado de la fuerza que la Luz del Sol ejerce sobre su superficie. Para que esta fuerza explique el exceso de aceleración medida, el objeto debe ser extremadamente pequeño, del orden de una fracción de milímetro de espesor pero de decenas de metros de tamaño.

Esto hace que el objeto sea liviano para su área de superficie y le permite actuar como una vela ligera. Su origen podría ser natural (en el medio interestelar o discos protoplanetarios) o artificial (como una sonda enviada para una misión de reconocimiento en la región interior del Sistema Solar)".

Basándose en esto, Bialy y Loeb calcularon la probable forma, el grosor y la relación masa-área que tendría un objeto tan artificial. También intentaron determinar si este objeto podría sobrevivir en el espacio interestelar, y si podría o no resistir las tensiones de tracción causadas por la rotación y las fuerzas de marea.

En cuanto a lo que estaría haciendo una vela ligera extraterrestre en nuestro Sistema Solar, Bialy y Loeb ofrecen algunas explicaciones posibles para eso. Primero, sugieren que la sonda puede ser realmente una vela difunta que flota bajo la influencia de la gravedad y la radiación estelar, similar a los desechos de los naufragios de barcos que flotan en el océano. Esto ayudaría a explicar por qué Breakthrough Listen no encontró evidencia de transmisiones de radio.



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