Biología

Las arañas utilizan un ‘parapente electrostático’ para volar

Hasta ahora era un misterio la manera en que viajaban largas distancias por el aire, incluso en días sin viento. Un equipo ha comprobado que usan la electricidad estática de la atmósfera para surcar los cielos.

Las arañas utilizan un ‘parapente electrostático’ para volar
Las arañas utilizan un ‘parapente electrostático’ para volar Michael Hutchinson

Si el conocido creador de cómics Stan Lee hiciera una versión actualizada de Spiderman tendría que incorporar una nueva habilidad en su catálogo de superpoderes: la de volar grandes distancias ayudado de una especie de cometa de seda y la carga electrostática de la atmósfera. Desde hace muchos años, los científicos saben que algunos arácnidos utilizan sus hilos para dejarse llevar por el viento y volar hasta lugares insospechados. Pero en ocasiones vuelan cuando no sopla ni gota de aire. En 1832, el propio Charles Darwin vio cómo llovían centenares de pequeñas arañas sobre el Beagle cuando se encontraba a muchos kilómetros de la costa argentina y calificó el hecho de que volaran semejantes distancias en un día sin viento como “inexplicable”.

Darwin calificó estos vuelos sin viento como “inexplicables”

En un trabajo publicado este jueves en la revista Current Biology, un equipo de investigadores de la Universidad de Bristol ha resuelto el misterio de las arañas que vuelan sin viento mediante una serie de experimentos con electricidad estática en los que comprobaban que los animales subían cuando había diferencia de potencial y caían cuando los científicos desactivaban la carga estática. “Muchas arañas se elevan utilizando múltiples hilos de seda que despliegan en forma de ventilador, lo que sugiere que debe haber algún tipo de fuerza electrostática implicada”, explica Erica Morley, que ha liderado el estudio. “Muchas teorías actuales fallan cuando intentan explicar el vuelo de las arañas usando solo el viento como la causa”, prosigue. “¿Por qué hay días en las que muchas de ellas despliegan el vuelo y otros en las que ninguna lo intenta en absoluto? Queríamos descubrir si había otras fuerzas externas, además del empuje aerodinámico para disparar el vuelo y qué sistema sensorial utilizan para detectar este estímulo”.

Lo que han descubierto es doblemente interesante, porque por un lado parece que las arañas aprovechan el Gradiente de Potencial de la Atmósfera, la diferencia de carga que hay de forma permanente entre las diferentes alturas, y por otro resulta que tienen un sistema especial para detectarlo, que son los pequeños pelos de sus patas, que se ponen erizados de la misma manera que el pelo de una persona cuando se carga de electricidad. De esta forma, las arañas notan que hay una fuerte carga eléctrica en la atmósfera, preferentemente en días de poca humedad, y despliegan unos cuantos hilos de seda en forma de parapente. Como su carga es diferente de la que hay en las partes superiores, la araña echa a volar por el mismo mecanismo por el que los papelillos ascienden hasta pegarse en un bolígrafo que hemos cargado de electricidad rozándolo contra la manga de un jersey.

“Anteriormente se pensaba que las fuerzas de arrastre del viento o las corrientes térmicas ascendentes eran las responsables de este modelo de dispersión, pero nosotros demostramos que los campos eléctricos pueden disparar este mecanismo y aportar ascenso en ausencia de movimiento de aire”, precisa Morley. “Esto significa que los campos eléctricos y el empuje pueden aportar las fuerzas para que esta dispersión de las arañas se produzca en la naturaleza”. Los autores se propone ahora comprobar si este sistema es utilizado por otros animales para volar y qué papel puede jugar la electricidad estática en la dispersión atmosférica de especies y partículas en suspensión.

Referencia: Electric Fields Elicit Ballooning in Spiders (Current Biology) DOI 10.1016/j.cub.2018.05.057



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