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Coronavirus de Wuhan: qué es, síntomas y cómo se contagia

Estas son algunas de las cosas que debes saber sobre la afección respiratoria que ha surgido en China y ya ha llegado a Europa

Ilustración en 3D de un coronavirus como el del MERS.
Ilustración en 3D de un coronavirus como el del MERS. Shutterstock/Kateryna Kon

Desde hace unas semanas, el número de afectados por el coronavirus de Wuhan (China) no para de crecerLa afección respiratoria se ha cobrado ya la vida de 170 personas en el país asiático. El número de casos confirmados ya supera los 7.000, habiéndose ya diagnosticado casos tanto en Europa como en EEUU. ¿Cuáles son sus síntomas? o ¿cómo se contagia? son algunas de las preguntas más recurrentes sobre este virus que mantiene en vilo a las organizaciones sanitarias y que ha llegado a forzar el cierre de Wuhan y de las provincia de alrededor para evitar su propagación

Origen en Wuhan 

Situada en el este de China, Wuhan es la capital de la provincia de Hubei. Tiene más de 11 millones de habitantes y es un importante foco comercial. Fue el gobierno regional de esta ciudad el que primero confirmó el pasado 31 de diciembre que "decenas de personas" estaban siendo tratadas por una especie de neumonía desconocida.

Muchos de estos casos apuntan al Mercado de Marisco de Huanan, donde además de pescado también se venden pollos vivos y carne de animales exóticos. Por el momento, se cree que el origen del virus puede estar relacionado con el contacto con estos animales. No obstante, se han registrado casos de personas que en ningún momento estuvieron en dicho mercado, por lo que es posible que el origen del brote también se encuentre en otro punto de la ciudad.

¿Qué es el coronavirus de Wuhan?

Es un virus de la misma familia que el SARS (Síndrome Respiratorio Agudo Grave) y que el MERS (Síndrome Respiratorio del Oriente Medio), enfermedades que se transmiten de animales a humanos, pero también tienen capacidad de transmitirse entre humanos. Se les llama coronavirus por la forma del patógeno y principalmente afectan al tracto respiratorio -especialmente los pulmones- causan enfermedad grave y en algunos casos la muerte. Los principales síntomas son más intensos que una gripe, con fiebre, dolor y malestar general y problemas respiratorios.

¿Cuáles son sus causas?

Por el momento se desconoce el origen de este tipo de virus. En el caso del coronavirus de Wuhan (2019nCoV), todo indica que tiene un origen animal, aunque todavía no ha podido ser confirmado por las autoridades sanitarias

Los primeros casos aparecieron a mediados de diciembre, en plena época de gripe, cuando en Wuhan (China) comenzaron a ingresar en los hospitales varias personas afectadas por un proceso de neumonía. Muchos de los casos diagnosticados apuntan al Mercado de Marisco de Huanan, donde además de pescado también se venden pollos vivos y carne de animales exóticos. Por el momento, se cree queel origen del virus puede estar relacionado con el contacto con estos animales. No obstante, se han registradocasos de personas que en ningún momento estuvieron en dicho mercado, por lo que es posible que el origen del brote también se encuentre en otro punto de la ciudad.

¿Cómo se previene?

Entre los consejos divulgados la OMS están el uso de mascarillas, usar pañuelos para cubrirse la nariz y la boca cuando se tose o se estornuda, lavarse las manos de manera frecuente, evitar las aglomeraciones, y acudir al médico tan pronto se identifiquen los síntomas. Las medidas básicas son una higiene estricta y el uso correcto de equipos de protección individual: guantes, preferiblemente de caña larga; mascarilla respiratoria de nivel de protección FFP3; pantalla facial o protección ocular y bata de frontal sólido.

La mejor prevención, la higiene

No hay que olvidarse de que lo que más vidas ha salvado en la historia de la humanidad no son los antibióticos, sino la higiene. Hay que lavarse las manos frecuentemente, porque si nos las llevamos a la boca cuando están contaminadas la probabilidad de infectarnos aumenta. Si tenemos que ir a un sitio en el que hay una infección respiratoria debemos usar mascarilla. Con más razón la utilizaremos si estamos ya infectados. Estas son las medidas básicas para prevenir cualquier infección respiratoria. La originada en Wuhan también.

¿De qué manera está afectando a la población el coronavirus?

Después de que el Gobierno chino informara del brote a la OMS, el 1 de enero de 2020 se clausuró el mercado y comenzó el proceso de desinfección. El mismo día murió el primer paciente y el día 17, el segundo, dos personas de edad avanzada con problemas de salud previos. El 7 de enero se describió el primer caso de persona infectada en Tailandia y otro primer caso en Japón. Según la OMS, en los dos casos eran personas que habían visitado Wuhan, y el 9 de enero se relacionó la neumonía con el nuevo coronavirus. En pocos días, varios centros de investigación de todo el mundo, sobre todo de China, han conseguido identificar secuencias genéticas del nuevo coronavirus, confirmando que tiene un 70 % de similitud con el SARS. Ahora se están realizando esfuerzos para aislar el virus, conocerlo y desarrollar vacunas u otros tratamientos, y elaborar pruebas diagnósticas específicas.

¿Cómo se transmite?

Los coronavirus son virus de transmisión aérea pero también se pueden transmitir por objetos o sustancias recientemente contaminadas, como ocurre con el virus de la gripe. Aunque todavía se desconocen muchos detalles, la OMS aseguró que “lo más probable es que una fuente animal sea la fuente primaria de este brote de nuevo coronavirus”. Por eso incidieron en que se evite o se tomen medidas de protección para el contacto con animales y se cocinen convenientemente todos los alimentos de origen animal.

¿Qué grado de mortalidad tiene?

Según los datos iniciales, la mortalidad del nuevo coronavirus es del 1,5 %, pero habrá que hacer un seguimiento diario para ver cómo evolucionan los casos. Por ahora, el coronavirus de Wuhan se puede considerar menos agresivo en sus consecuencias, comparado con el SARS y el MERS. La epidemia de SARS, con el último caso reportado hace más de 15 años, provocó la muerte de 800 personas y ha infectado a unas 8000 con una tasa de mortalidad en torno al 10 %. El MERS, todavía activo pero geográficamente contenido en la península Arábiga, ha infectado a cerca de 2500 personas con más de 850 casos fatales con una mortalidad del 35 %. 

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