PALEONTOLOGÍA

¿Y si todos los dinosaurios tuvieron plumas?

El hallazgo de un fósil de dinosaurio  cubierto de protoplumas y escamas sugiere que las plumas pudieron estar extendidas fuera de los terópodos y quizá entre todos los dinosaurios. Los autores de un estudio publicado en Science sugieren que estas estructuras  mucho antes de que alguno de ellos empezara a volar.

Dibujo del aspecto que pudo tener el 'Kulindadromeus zabaikalicus'
Dibujo del aspecto que pudo tener el 'Kulindadromeus zabaikalicus' Andrey Atuchin

Imagine una versión de Parque Jurásico en la que todos los dinosaurios están cubiertos de una capa de plumas y lucen vistosos colores. A medida que conocemos más de estos animales, parece que la versión emplumada de la película sería la más fiel a la realidad. Un equipo de investigadores publica esta semana en la revista Science el hallazgo de varios  fósiles en Siberia de un tipo de dinosaurio fuera del grupo de los terópodos en el que aparecen una serie de escamas y filamentos en forma de plumas que les permite sugerir que las plumas pudieron ser un elemento generalizado entre todos los dinosaurios y no solo entre los que terminarían dando lugar a las aves.

Los científicos han analizado seis cráneos y cientos de huesos de una especie nueva

En concreto, el equipo liderado por Pascal Godefroit ha analizado seis cráneos parciales y varios cientos de esqueletos separados que atribuyen a la especie Kulindadromeus zabaikalicus, un herbívoro bípedo de apenas un metro y medio de longitud, con grandes patas traseras y una larga cola y han encontrado estructuras en forma de plumas en las patas y otras partes del cuerpo. "Informamos aquí de un nuevo dinosaurio ornitisquio", escriben los autores, "con diversos apéndices de la piel incluidos varios filamentos agrupados que interpretamos como plumas del tipo de las aves. Esto sugiere que todos los dinosaurios pudieron tener plumas y que éstas aparecieron con funciones de aislamiento y señalización y posteriormente servirían para el vuelo".

Muchos investigadores creen que el T. rex tuvo algún tipo de plumaje

Lo que se conocía hasta ahora sobre la presencia de plumas en dinosaurios indicaba que éstas aparecieron en el grupo de los terópodos, incluido probablemente el gran tiranosaurio rex, del que muchos investigadores creen que tuvo algún tipo de plumaje.  Los hallazgos en los años 90 en China de un buen número de fósiles emplumados confirmaron estas sospechas, pero aún hay dudas sobre la presencia de estos apéndices en otro tipo de dinosaurios. Con este descubrimiento, los investigadores se atreven a ir un paso más allá y lanzar una tesis muy interesante: quizá todos los dinosaurios estuvieron un día cubiertos de plumas y plumones, que combinaban con sus escamas y que pudieron tener muchas funciones antes de que algunos de ellos empezaran a lanzarse desde la altura y hacer los primeros planeos.

Referencia: A Jurassic ornithischian dinosaur from Siberia with both feathers and scales (Science)


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