INTELIGENCIA COLECTIVA

Un videojuego ayuda a desentrañar un misterio sobre el funcionamiento de la retina

Un estudio ofrece la primera explicación de cómo las neuronas de la retina detectan el movimiento. El hallazgo ha sido posible a que miles de personas participaron en el proyecto EyeWire, un videojuego en el que el esfuerzo colectivo servía para trazar un mapa de los circuitos neuronales en la corteza de un ratón.

Reconstrucción de las neuronas de la retina de un ratón
Reconstrucción de las neuronas de la retina de un ratón Jinseop Kim et al.

Las formas de hacer ciencia están cambiando y se hacen cada vez más colectivas. El caso del proyecto EyeWire, uno de los más citados cuando se habla de este tipo de cambio, está empezando a dar sus frutos. Durante los últimos cinco años, el investigador del Instituto tecnológico de Massachusetts MIT Sebastian Seung trabajó en el diseño de un programa  que permitiera analizar los datos masivos obtenidos del escaneado de la corteza visual de un ratón. Para darle sentido a los datos, Seung elaboró un videojuego en el que los 2.200 usuarios que participaron debían rellenar unas áreas de color y colaboraban, al tiempo que se divertían, a trazar un mapa de las conexiones neuronales.

La revista Nature publica esta semana uno de los primeros trabajos realizados con los datos obtenidos de EyeWire. El equipo de Jinseop Kim, también del MIT,  ofrece una primera respuesta a una de las mayores incógnitas sobre el sistema visual y el cerebro: cómo reconocen las neuronas de la retina que un objeto se está moviendo. Aunque solemos creer que la visión es resultado de un proceso que se produce exclusivamente en el cerebro, en realidad parte de la información ya se analiza en el momento de la recepción en las neuronas que componen el ojo.

Por resumirlo de forma sencilla, lo que han visto los científicos del MIT en los mapas neuronales obtenidos de EyeWire es que las neuronas bipolares, las que reciben la señal directamente de los receptores, tienen una respuesta dual: o transmiten la señal directamente al nervio óptico u ofrecen un pequeño retraso. Cuando el objeto que pasa delante del ojo se está moviendo, proponen los autores, las neuronas que se encuentran en esa zona reaccionan de forma consecutiva y envían la señal ya filtrada de que el objeto se está moviendo en la dirección del filamento.

En Next: El secreto de la visión: el cerebro mejora al ojo con su propio 'Photoshop'

Probablemente, como indica el propio Seung, otras muchas neuronas estén implicadas en este proceso de detección del movimiento, y todavía queda la confirmación mediante más experimentos de que este proceso se produce así. Aún así, se trata de un hito en el análisis de información y uno de los primeros trabajos que se sirve del esfuerzo colectivo - el trabajo de muchas mentes de voluntarios - para analizar la información y conocer mejor cómo funciona nuestro cerebro. Recientemente, los responsables de la lucha contra el cáncer en Gran Bretaña lanzaron un videojuego para móviles para avanzar en su investigación, un proyecto parecido a otras iniciativas para aprovechar el poder de la mente colectiva, como Foldit(que intenta desentrañar el acoplamiento de las proteínas) o Galaxy zoo (en la que los usuarios clasifican las formas de las galaxias) o los trabajos de la Fundación Ibercivis en nuestro país.

Para saber más: Cómo ayudar a la investigación del cáncer jugando a un videojuego (Next)

Referencia: Space–time wiring specificity supports direction selectivity in the retina (Nature)


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