MINERÍA

La próxima fuente de metales preciosos está en las alcantarillas

Varios estudios apuntan a la posibilidad de extraer metales como el oro de las plantas de residuos de las ciudades. Una ciudad de un millón de habitantes podría extraer metales por valor de unos 12 millones de euros de sus aguas residuales cada año. 

Hay un tesoro en el sistema de reciclado de residuos de las ciudades
Hay un tesoro en el sistema de reciclado de residuos de las ciudades Michael Northrop (ASU)

Nuestros desechos podrían ser una mina de oro, literalmente. El equipo de Kathleen Smith, del servicio geológico de EEUU (UGCS), lleva meses analizando los residuos de varios pequeños pueblos de las Montañas Rocosas y varias grandes ciudades y han encontrado cantidades relevantes de platino, plata y oro. No solo eso, también se encuentran elementos como el paladio o el vanadio, que sirven para fabricar nuestros dispositivos electrónicos. "Hay metales por todas partes", asegura la investigadora, quien atribuye el origen a los productos que consumimos a diario y cuyos restos terminan en los sistemas de alcantarillado en grandes cantidades.

Si la misma cantidad estuviera en roca sería viable explotarla comercialmente.

Smith, que expone estos días el resultado de sus trabajos en un congreso de la Sociedad Americana de Química (ACS), asegura que los restos de metales aparecen en el análisis de los biosólidos cuando utilizan el microscopio electrónico. "El oro que encontramos estaba al nivel de un depósito mineral mínimo", asegura, lo que significa que si la misma cantidad estuviera en roca sería viable explotarla comercialmente. Aunque habría que analizar caso por caso, ella y otros expertos creen que el uso de plantas de reciclaje podría abrir la puerta a un nuevo tipo de minería.

Hace solo unas semanas, el equipo de Paul Westerhoff, de la Universidad de Arizona, pudo encima de la mesa las primeras cifras relevantes sobre este fenómeno. En su caso, los investigadores analizaron residuos recopilados por todo el país con espectrografía de masas y llegaron a la conclusión de que existe suficiente cantidad de metales preciosos como para que resulte rentable extraerlos del alcantarillado. En concreto, y según los datos publicados en la revista Environmental Science & Technology,una ciudad de un millón de habitantes podría extraer metales por valor de 12 millones de euros cada año si se lo propusiera.

Imagen: Heather Lowers, USGS Denver Microbeam Laboratory

¿Y cómo se consigue esto? En la actualidad ya existen plantas de tratado de estos residuos que trabajan para obtener fertilizantes, y el proceso de extracción de metales sería similar. El equipo de Smith propone el uso de una técnica conocida como lixiviadoque consiste básicamente en una especie de filtrado que ya está permitiendo separar los metales de la roca en algunas industrias mineras. Aunque el sistema tiene mala fama debido a los vertidos accidentales que ha provocado, Smith cree que en un entorno controlado podrían ser más las ventajas que los inconvenientes.

En la planta japonesa de Suwa se extraen ya dos kilos de oro por cada tonelada de residuos.

"Estamos interesados en recolectar metales valiosos que podrían ser vendidos, incluyendo algunos con importancia tecnológica como el vanadio o el cobre que sirve para construir nuestros teléfonos móviles, ordenadores y distintas aleaciones". Solo en EEUU, recuerda, se procesan cada año más de 7 millones de biosólidos, la mitad de ellos usados para fabricar fertilizantes. Y no sería la primera vez que se pone en práctica: en la planta japonesa de Suwa se extraen ya dos kilos de oro por cada tonelada de lodo residual, lo que lo hace más productivo que muchas minas. "Si puedes librarte de algunos de estos metales que limitan el uso de biosólidos en el campo y los bosques y al tiempo recuperas metales valiosos y otros elementos", asegura Smith, "estás ante una situación en la que todo son ganancias".

Referencias: Characterization, Recovery Opportunities, and Valuation of Metals in Municipal Sludges from U.S. Wastewater Treatment Plants Nationwide (Environmental Science & Technology) | Sewage sludge could contain millions of dollars worth of gold (Science) | Sewage -- yes, poop -- could be a source of valuable metals and critical elements (AAAS)


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