ARQUEOLOGÍA

Nuevas pistas sobre lo que les ocurrió a los habitantes de la Isla de Pascua

Un estudio sobre la actividad agrícola de los isleños indica que tuvieron altibajos en su desarrollo, pero que no se produjo un colapso antes de la llegada de los europeos. Los arqueólogos discrepan sobre la causa del declive de esta civilización.

Una imagen de los moáis de la isla de Pascua
Una imagen de los moáis de la isla de Pascua Wikimedia Commons

Conocer qué les pasó a los habitantes de la isla de Pascua es un misterio mucho mayor que la forma en que levantaron sus moáis en este trozo de tierra en mitad del Pacífico. En los últimos años los arqueólogos se han dividido entre los que creen que la llegada de los europeos en el año 1722 fue el factor fundamental para que la civilización Rapa Nui desapareciera y quienes consideran que el pobre manejo del medioambiente de los lugareños, la deforestación y las guerras fueron los causantes principales de sus desgracias.

Con este panorama, el equipo de Christopher Stevenson ha viajado a la isla para realizar un análisis pormenorizado del terreno desde una nueva perspectiva. Su método ha consistido en analizar las herramientas encontradas en los yacimientos arqueológicos y realizar una datación mediante la cuantificación de la humedad en el material volcánico con que están hechos, la obsidiana. Cruzando esta información con los datos de utilización del terreno en distintas partes de la isla, los autores del trabajo, publicado en la revista PNAS, han hecho una reconstrucción temporal de los hechos y llegan a la conclusión de que la idea de que los habitantes de la isla ya habían colapsado antes de la llegada de los europeos no es correcta, aunque es cierto que tuvieron un declive demográfico debido a la escasez de alimentos asociada a  factores climáticos.

Los autores creen que la civilización no colapsó antes de la llegada de los europeos.

La conclusión de este trabajo parece quedarse entre los dos extremos de la balanza, entre quienes consideran que la transmisión de enfermedades como la sífilis o la viruela fue el factor determinante para la desaparición de la cultura Rapa Nui y quienes consideran que los propios isleños habían sentenciado su futuro al eliminar los árboles de la isla para su agricultura y el traslado de sus estatuas.

Al arqueólogo británico Paul G. Bahn - uno de los mayores expertos en la isla de Pascua-  el estudio le parece muy "valioso y útil", aunque él personalmente sotiene que los polinesios solían destruir el medioambiente de los lugares a los que llegaban. "Yo no creo que todo fuera maravilloso antes de que llegaran los europeos", asegura. "El capitán Cook y otros pasaron por allí y describieron un lugar desolado y duro. Estaban tan mal que quizá una gran sequía habría acabado con ellos. No llegó la sequía, llegaron los europeos primero, pero podrían haber desaparecido igualmente".

Otros investigadores sostienen que la deforestación y las guerras dejaron muy tocados a los Rapa Nui.

Para los autores de este nuevo trabajo, en cambio, las pruebas de que se hubiera producido un colapso social y una degradación masiva de los bosques antes de la llegada de los europeos son "mínimas" y citan otros estudios que hablan de la continuidad de la actividad agrícola después de la llegada de los europeos. Las pruebas de que se produjeron guerras internas por la presencia de herramientas como puntas de obsidiana, sostienen, no tienen validez porque se ha demostrado que también pueden ser utilizadas en agricultura.

Para Bahn, por su parte, los resultados refuerzan su idea de que los lugareños ya estaban destruyendo la isla. "Este nuevo estudio nos ofrece una imagen mucho más clara de cómo evolucionaron diferentes partes de la isla y mejora los análisis anteriores basados en el polen", asegura en declaraciones a Next. "Pero desde mi punto de vista lo más destacado es que confirma que hubo un declive muy importante antes de la llegada de los europeos. Ya sabíamos que su llegada fue terrible, pero los isleños ya habían aniquilado a las aves y destruido los bosques, y eso ciertamente tuvo que tener un papel en los declives de zonas locales que refleja este estudio".

Para saber más: “Lo que les sucedió a los habitantes de la isla de Pascua nos puede pasar a nosotros” (Next)

Referencia: Variation in Rapa Nui (Easter Island) land use indicates production and population peaks prior to European contact(PNAS)


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