ANIMALES

Descubren vivo al mítico molusco tubular gigante

Desde hace más de dos siglos se sospechaba de la existencia de gusanos que vivían en enormes carcasas con forma de colmillo de elefante en algunos pantanos. En realidad se trata del molusco bivalvo más largo del planeta y un equipo de investigadores ha descubierto y analizado en Filipinas el primer espécimen.

Aspecto del animal tras ser extraído de su concha
Aspecto del animal tras ser extraído de su concha Marvin Altamia

Durante muchos años la existencia de estas criaturas se ha movido entre la realidad y la leyenda. Cuando encontraron las primeras carcasas calcáreas de más de metro y medio con forma de colmillo de elefante, los primeros naturalistas los confundieron con restos de dinosaurio. Más adelante se empezó a hablar de “gusanos tubulares gigantes” que vivían en el fondo de algunas ciénagas, pero la única pista de su existencia eran estos restos que aparecían en algunos pantanos. Ahora, un equipo internacional de investigadores encabezado por Daniel Distel acaba de encontrar y analizar el primer ejemplar vivo de la especie Kuphus polythalamia. Y la primera matización es que no se trata de un gusano, sino de un molusco bivalvo, de hecho el de mayor longitud de todo el planeta (las almejas gigantes le superan en peso).

“Me quedé deslumbrado cuando vi por primera vez la pura inmensidad de este curioso animal”

En un trabajo publicado este lunes en la revista PNAS, Distel y su equipo detallan cómo abrieron y examinaron con exquisito cuidado el primer espécimen hallado en un lago de Filipinas - al que llegaron tras ver unas imágenes subacuáticas emitidas en una televisión local. “Me quedé deslumbrado cuando vi por primera vez la pura inmensidad de este curioso animal”, asegura Marvin Altamia, investigador de la Universidad de Filipinas. “Estar presente durante el primer encuentro con un animal como este es lo más cerca que he estado de ser un naturalista del siglo XIX”, asegura Margo Haygood, otra de las investigadoras.

El hallazgo tiene especial interés porque lo que se sabía sobre estos animales era hasta ahora por pruebas indirectas. “Las carcasas son bastante comunes”, explica Distel, pero nunca habíamos encontrado el animal que vive dentro”. En las imágenes distribuidas por los autores se observa cómo Distel abre cuidadosamente uno de los cuernos calcáreos y descubre la criatura oscura que vive en su interior. “Sinceramente, yo estaba nervioso”, explica Altamia. "Si cometíamos un error, podríamos perder la oportunidad de descubrir los secretos de este extraño espécimen". Pero la disección fue exitosa y los científicos han descubierto un montón de detalles valiosos sobre estos particulares moluscos.

Una infografía sobre el molusco recién descubierto
Una infografía sobre el molusco recién descubierto University of Utah

El primero de ellos es que se trata de un primo lejano de los Teredos, otros bivalvos vermiformes que viven en lagos y estuarios y se alimentan de la madera podrida que flota o se va al fondo. A diferencia de estos parientes, los Kuphus viven en el barro y en lugares bastante apestosos, pues se trata de aguas ricas en ácido sulfhídrico - el gas procedente de la descomposición cuyo olor recuerda al de los huevos podridos. Y lo más interesante es que su asociación con las bacterias ha llegado al extremo de que estas hacen casi todo el trabajo para obtener energía para el molusco y algunos de sus órganos digestivos se han atrofiado.

Otra vista del molusco
Otra vista del molusco University of Utah

Los autores tratan de averiguar ahora cuáles han sido los mecanismos que han llevado a esta transición entre un organismo que come madera a otro que utiliza un gas tóxico para sobrevivir en el barro. “También estamos interesados en comprobar si transiciones similares se han podido producir en otros animales que viven en hábitats únicos por todo el mundo”, apunta Distel. El trabajo, de momento, ha ayudado a comprender un poco mejor la naturaleza de estos enormes bivalvos y la biodiversidad de algunas zonas del Indo-Pacífico que permanecían poco exploradas.

Referencia: Discovery of chemoautotrophic symbiosis in the giant shipworm Kuphus polythalamia (Bivalvia: Teredinidae) extends wooden-steps theory (PNAS)


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