BIOLOGÍA

La planta que selecciona a su polinizador

Un estudio describe el mecanismo por el que una planta tropical produce más polen y de mejor calidad cuando 'identifica' a las dos especies de colibrís que más le benefician. Es el primer caso de mutualismo de este tipo que se descubre en plantas.

Un colibrí golondrina poliniza la planta del estudio
Un colibrí golondrina poliniza la planta del estudio Dario Sanches (Wikimedia Commons)

LaHeliconia tortuosaes una planta herbácea que crece en los bosques de Centroamérica. La forma de tubo de sus flores ha evolucionado probablemente para atraer a determinados polinizadores que benefician más su reproducción y excluir a otros, pero lo que ha descubierto el equipo de Matthew Betts es todavía más sofisticado. Su trabajo, publicado esta semana en la revista PNAS, demuestra que la planta es capaz de seleccionar a aquellas especies concretas de colibrís que más le benefician a la hora de propagar el polen.

La planta favorece a las dos especies de colibrís más viajeras.

En el entorno en que crecen estas plantas viven al menos seis especies de colibrís que visitan sus flores con frecuencia. Los autores del estudio han comparado lo que sucede en este proceso en condiciones controladas y se han dado cuenta de que las plantas producen más polen y de mejor calidad cuando son visitadas por dos de estas especies, en concreto aquellas que viajan a distancias mayores y pueden polinizar zonas más alejadas.

En una serie de 223 experimentos para controlar la cantidad y calidad del polen, los científicos vieron que la planta producía 5,7 más polen cuando una de las dos especies de colibrís más viajeros introducía su pico en la flor. ¿Cómo reconoce la planta a los colibríes que más le convienen? Al parecer la clave está en la forma del pico y la capacidad de extraer el néctar de la flor, que parece activar el mecanismo para que se produzca más polen.

La planta puede polinizar zonas más distantes y no desaprovecha recursos.

La hipótesis de los autores del trabajo es que se ha producido una relación de mutualismo entre la planta y las otras dos especies que otorga una ventaja a la primera, de modo que puede polinizar zonas más distantes y no desaprovecha recursos con las especies (otros colibríes o insectos) que van a distribuir el polen en las cercanías. "Demostramos por primera vez", escriben, "que al menos una planta ha desarrollado la capacidad de reconocer especies de polinizadores inmediatamente después de su visita e incrementando a la vez las posibilidades de que ese polinizador distribuya polen de alta calidad". El hallazgo abre la posibilidad de estudiar nuevos aspectos de estas redes de polinizadores y plantas bajo una nueva perspectiva.

Referencia: Pollinator recognition by a keystone tropical plant(PNAS) 

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