ASTRONOMÍA

Descubren un océano subterráneo bajo la luna Encélado

Los análisis de las imágenes enviadas por la nave Cassini revelan que un océano debajo de la superficie de esta luna de Saturno, concentrado en el hemisferio sur del satélite.  El descubrimiento explica los grandes chorros de agua que emanan de esa zona.

Reproducción del interior de Encélado y sus chorros de agua
Reproducción del interior de Encélado y sus chorros de agua NASA/JPL-Caltech

Después de diez años viajando entre las lunas de Saturno, la nave espacial Cassini sigue ofreciendo sorpresas. La última la desvela la revista Science este jueves en un trabajo que Encélado, una de las lunas más pequeñas del planeta, alberga un océano de agua oculto a unos 30-40 kilómetros de profundidad bajo el hielo.

Cassini se aproximó a 100 km de la luna para tomar datos

Luciano Iess y su equipo han utilizado los datos Doppler de tres de los vuelos de reconocimiento de Cassini,  que se aproximó a unos 100 kilómetros de la superficie de la luna, para determinar el campo de gravedad de Encélado y para explorar la notable asimetría entre sus hemisferios norte y sur. Con base en su análisis, los investigadores sugieren que la región polar del sur del satélite no tiene suficiente masa en su superficie para explicar el campo de gravedad del hemisferio, y que algo debajo de la superficie de la luna – probablemente agua líquida—debe estar compensando por ello.

Los científicos proponen que un océano debajo de la superficie, concentrado en el hemisferio sur de la luna, se extiende a alrededor de 50 grados sur de latitud. También sugieren que Encélado es una luna diferenciada, con un centro de baja densidad y un manto y corteza separados. Sus hallazgos ayudan a explicar los jets de vapor de agua ricos en minerales que fueron primero observados fluyendo de largas fracturas distintivas en la región polar del sur de la luna, llamadas rayas de tigre, en 2005.

Referencia: The Gravity Field and Interior Structure of Enceladus (Science)

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