ARQUEOLOGÍA

Una nueva técnica para descifrar el secreto de la 'Villa de los papiros'

La erupción del Vesubio que arrasó Pompeya y Herculano en el 79AD dejó un tesoro inaccesible bajo la lava y ceniza. Los centenares de libros de la 'Villa de los papiros' descubiertos en el siglo XVIII permanecen a la espera de que alguien descifre su contenido.

Una muestra de las letras descifradas con la nueva técnica
Una muestra de las letras descifradas con la nueva técnica Mocella et al.

En el año 1753, cuando los excavadores al mando de Karl Jakob Weber trabajaban en los restos de la villa de Herculano, cerca de Nápoles, encontraron una amplia sala en la que aparecían un montón de cilindros oscuros, "de medio palmo de longitud". Pensando que se trataba de carbón, los trabajadores echaron algunos al fuego para calentarse, hasta que se dieron cuenta de que en el interior de aquellos objetos había algo demasiado valioso: letras escritas en el interior de cientos de papiros.

Se encontraron 1.785 rollos de papiro carbonizados que se desintegraban al tocarlos.

La Villa de los Papiros es una de las muchas casas que quedaron sepultadas bajo 30 metros de ceniza por la erupción del Vesubio en el año 79 AD y se cree que la biblioteca que albergaba fue propiedad del suegro de Julio César, Lucio Calpurnio Pisón. Durante muchos años, los estudiosos trataron de abrir algunos de los 1.785 rollos de papiro carbonizados sin destruirlos, pero la mayoría se desintegraban en pedazos con el contacto. En algunos ejemplares que sobrevivieron al intento se encontraron fragmentos de texto de distintos autores, como el famoso De rerum naturade Lucrecio, pero la mayoría pertenecían a un filósofo de la época llamado Filodemo.

El esfuerzo se centró entonces en hallar formas para acceder al contenido de aquel tesoro bibliográfico sin destruirlo, y se aplicaron modernas técnicas de imagen multiespectro, con filtros infrarrojos y ultravioletas con la esperanza de acceder al mensaje oculto de los papiros. La principal dificultad hasta ahora era conseguir una técnica que permitiera distinguir la tinta entre los restos carbonizados, debido a las composiciones químicas similares y la forma en que tienen de reflejar la luz. Pero los esfuerzos de los últimos años han seguido siendo bastante infructuosos.

El equipo de Vito Mocella presenta esta semana en la revista Nature Communications una nueva técnica basada en a tomografía por contraste de rayos X que, según sus autores, ofrece una posibilidad prometedora para descifrar el contenido de estos papiros. Con este nuevo sistema, el equipo de Mocella ha conseguido encontrar diferencias de fase (en las velocidades de reflejo de la radiación) de forma que han podido distinguir letras y fragmentos muy parciales del texto que contienen los rollos.

Los hallazgos realizados hasta ahora indican que los trazos de la escritura a mano son muy similares a los encontrados en otras obras del filósofo epicuro Filodemo, por lo que los dos rollos analizados - que fueron un regalo a Napoleón y pertenecen al Instituto de Francia - son obra del mismo autor. Los científicos aseguran que esta es la primera técnica no invasiva que permite distinguir letras y palabras griegas en los documentos sin comprometer la integridad de lo analizado. "Contiene la promesa", concluyen, "de que muchos de los trabajos filosóficos de la biblioteca de la Villa de los Papiros, cuyo contenido sigue siendo desconocido hasta ahora, puedan ser descifrados en el futuro sin dañar los papiros de ninguna manera".

Referencia: Revealing letters in rolled Herculaneum papyri by X-ray phase-contrast imaging (Nature Communications) DOI: 10.1038/ncomms6895

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