EXPLORACIÓN

El cometa 67P es más poroso y esponjoso de lo que se pensaba

La porosidad del núcleo del cometa Churyumov-67P/Gerasimenko, la presencia de compuestos orgánicos en su superficie, sus variaciones de temperatura y la existencia de una magnetosfera son algunos de los nuevos datos que han salido a la luz esta semana. La información la transmite la sonda Rosetta, que desde el año pasado no ha dejado de orbitar el cometa. Del que no se ha vuelto a tener noticias es del aterrizador Philae, que se perdió cuando se posó en noviembre sobre el cometa.

Cometa Churyumov-67P/Gerasimenko y detalle de uno de sus agrestes ‘acantilados’.
Cometa Churyumov-67P/Gerasimenko y detalle de uno de sus agrestes ‘acantilados’. ESA/OSIRIS/NAVCAM

La sonda Rosetta de la Agencia Espacial Europea no ha dejado de orbitar el cometa 67P desde que lo alcanzó el pasado mes de agosto. A lo largo de todo este tiempo su batería de instrumentos ha registrado multitud de datos de este primitivo y lejano objeto con forma de patito de goma. La información obtenida hasta ahora se recopila en siete artículos que esta semana publica la revista Science.

El primero es un informe coordinado por Nicolas Thomas desde la Universidad de Berna (Suiza). Gracias al sistema de imágenes por infrarrojos de Rosetta, conocido como Osiris, este equipo descibe los detalles de la superficie del cometa, destacando estructuras dunares y otras formaciones onduladas y ‘colas de viento’, además de procesos activos como el transporte de polvo que esculpe el gélido paisaje.

Otro equipo de esta universidad suiza, pero dirigido por la investigadora Myrtha Hässig (ahora en el Southwest Research Institut de EE UU), ha medido la composición de la coma o cabellera difusa que envuelve 67P. En concreto, han documentado el movimiento del agua, el monóxido y dióxido de carbono a través de la coma, revelando sus complejas relaciones con el núcleo del cometa.

El núcleo sólido del cometa es más poroso y esponjoso de lo que se pensaba hasta ahora

"Vemos picos en las lecturas de agua, y unas horas más tarde, otros picos en las del dióxido de carbono –dice Hässig– y esta variación podría ser un efecto de la temperatura o algo estacional, aunque también podría apuntar la posibilidad de migraciones del cometa en el sistema solar primitivo".

El centro sólido está constituido de polvo, roca y gas congelado, según los análisis de un grupo del instituto alemán Max-Planck digido por Holger Sierks. Los investigadores sugieren que el núcleo de 67P es más poroso y esponjoso de lo que se pensaba hasta ahora, y utilizan sus hallazgos para restringir algunos modelos de formación cometaria.

Por su parte, Fabrizio Capaccioni y su equipo del Instituto Nacional de Astrofísica en Roma han utilizado el Espectrómetro de Imagen Térmica en el Infrarrojo y Visible (VIRTIS, por sus siglas en inglés) del orbitador para mostrar que la superficie de 67P está cubierta de compuestos orgánicos opacos, pero con muy poca agua congelada, lo que indica que la superficie del cometa que habitualmente está iluminada por el sol está bastante deshidratada.

En el mismo instituto italiano, bajo el liderazgo de la investigadora Alessandra Rotundi, se ha combinado la información recogida por diversos instrumentos de la sonda para analizar los granos de polvo del cometa. Así se ha determinado la relación entre el polvo y el gas, que es más alta de lo que esperaban los astrofísicos para este tipo de objetos.

Patrones de temperatura y magnetosfera

Desde el otro lado del Atlántico, Samuel Gulkis y otros miembros del Jet Propulsion Laboratory de la NASA han analizado los datos del instrumento de microondas del orbitador de Rosetta (MIRO) para identificar patrones de temperatura diarios y estacionales bajo la superficie de 67P. Sus resultados documentan la existencia de flujos de calor y sublimación del hielo que hacen que la mayor parte del agua helada se pierda según se va sublimando en gas, especialmente en el ‘cuello’ del cometa 67P.

El último tuit que emitió Philae: Pronto te contaré más cosas acerca de mi nuevo hogar…Zzzzz”

Finalmente, el grupo de Hans Nilsson, desde el Instituto Sueco de Física Espacial, han rastreado la historia de los iones de agua en la atmósfera que rodea a 67P para estimar cómo se puede haber formado una magnetosfera a su alrededor, según los hielos se sublimaban en gas y luego se ionizan, de tal forma que son capaces de desviar el viento solar.

En conjunto, todos los datos presentado en los artículos ofrecen un retrato detallado del cometa del cometa 67P, pero los responsables de la misión confían en apartar otros nuevos sobre su estructura y composición a lo largo de este año, mientras que Rosetta lo acompaña según se aproxima al Sol. Profundizar con un detalle sin precedentes en este cometa ayudará a desvelar los secretos de la formación de estos objetos primitivos y el origen de nuestro sistema solar.

Queda pendiente saber si Philae, la pequeña nave que soltó Rosetta y desapareció tras su accidentado aterrizaje sobre el cometa, podrá despertar de su sueño en 2015. El último tuit que emitió el pasado 15 de noviembre fue: “Mi vida en el cometa 67P acaba de empezar. Pronto te contaré más cosas acerca de mi nuevo hogar…Zzzzz”.

Referencias bibliográficas:

"The morphological diversity of comet 67P/Churyumov-Gerasimenko" de N. Thomas et al., "On the nucleus structure and activity of comet 67P/Churyumov-Gerasimenko" de H. Sierks et al., "Time variability and heterogeneity in the coma of 67P/Churyumov-Gerasimenko" de M. Hässig et al., "Birth of a comet magnetosphere: A spring of water ions" de H. Nilsson et al.,"The organic-rich surface of comet 67P/Churyumov-Gerasimenko as seen by VIRTIS/Rosetta" de F. Capaccioni et al.,"Subsurface properties and early activity of comet 67P/Churyumov-Gerasimenko" de S. Gulkis et al.,"Dust measurements in the coma of comet 67P/Churyumov-Gerasimenko inbound to the Sun" de A. Rotundi et al. Science, 23 de enero de 2015.


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