Moneda virtual

Guía definitiva para entender el bitcoin

¿Qué es el bitcoin? ¿Quién lo inventó? ¿Cómo funciona? ¿De qué manera puedo comprarlo? Aquí tienes una guía rápida y sencilla para adentrarte en el mundo de la criptomoneda con más demanda.

Bitcoin
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¿Qué es el bitcoin?

El bitcoin es una moneda virtual, o criptomoneda, nacida en 2009. Es virtual porque no está representada en billetes, sino a través de claves únicas que son las que dan acceso a cada bitcoin, de ahí que también se les llame criptomonedas (del griego 'crypto', escondido, oculto). La creó alguien que se hace llamar Satoshi Nakamoto, del cual no se sabe si es un hombre, una mujer o un grupo de personas. Su objetivo era que Internet tuviese su propia moneda.

Comprender qué es un bitcoin no es tan complejo. Pensemos en que es una moneda que no está encerrada en billetes, sino en claves. Estableceremos un paralelismo de uso. Cuando yo pago una barra de pan con un billete, este va numerado, tiene un código que lo identifica.

Si vamos a comprar esa barra de pan en bitcoins (cambien el pan por cualquier compra a través de Internet de cualquier producto que acepte bitcoins), la cosa no es tan distinta. Yo le entregaré al panadero una clave. El panadero tendrá un listado con todas las claves que identifican cada uno de los bitcoins en circulación, y sabrá que el bitcoin con el que le pago la barra de pan es real. Grosso modo, funciona como dinero contante y sonante, pero en vez de papel cada bitcoin está respaldado por una clave.

Cuando hace ocho años se creó el primer bitcoin, las primeras unidades se regalaban. Hoy un bitcoin se cotiza a unos 3.500 dólares

Esto es lo que hace al bitcoin más fiable que la moneda tradicional. Siguiendo con el ejemplo anterior, el listado de claves donde el panadero ha comprobado el bitcoin está compartido por todos y cada uno de los comercios que aceptan el bitcoin como moneda, y también puede ser comprobado por cualquier usuario de bitcoin. Si alguien trata de modificar alguno de esos códigos, toda la red se dará cuenta de ello. Si se quisiera modificar ese 'libro contable' de bitcoins se necesitaría mucha potencia computacional, tanta que no compensaría el gasto en equipos ni electricidad. Generalmente es más grande el gasto que se ha de invertir en engañar a la red bitcoin que el beneficio que se va a obtener. Esa es una de las ventajas respecto a los billetes físicos, que son más fácilmente falsificables.

Otro de los puntos fuertes respecto a la moneda física es que cada bitcoin tiene una historia detrás, que también se puede consultar: qué se ha comprado con él, en qué momento, cuándo, dónde...

Los bitcoins son difícilmente rastreables, debido a que detrás de ellos no hay una persona física, sino una clave. El hecho de que su uso esté circunscrito prácticamente a Internet complica identificar a la persona que está detrás de cada transacción, de ahí que sea la moneda preferida por las cibermafias para pedir el rescate, por ejemplo, de un ordenador al que bloquean el acceso al disco duro -caso de WannaCry-. Este es uno de sus inconvenientes.

Cuando un usuario compra o recibe un bitcoin, ese bitcoin tiene un historial informático detrás que se puede consultar: qué se ha comprado con él, en qué momento, cuándo, dónde... Esta es otra de las ventajas

Comprar algo en bitcoins es tan simple -pero tan complejo por detrás- como enviar una clave a través del ordenador o el móvil (existen aplicaciones para ello) y recibir el bien pactado: un ordenador, un servicio... Otro de los problemas -o ventajas, según se mire- está en que el bitcoin no tiene respaldo por parte de organismo monetario alguno. Por eso su desarrollo es tan rápido. Además, cada vez son más demandados por la gente. Cuando hace ocho años se creó el primer bitcoin, las primeras unidades se regalaban. Hoy un bitcoin se cotiza a unos 3.500 dólares.

¿Cómo comprar bitcoins?

Principalmente de tres formas. La más habitual es a través de sitios webcasas de cambioen internet que permiten hacerlo mediante la compra a través de tarjeta de crédito o transferencia bancaria. El pago puede ser en euros o en cualquier otra divisa. Puedes comprar desde 10 ó 20 euros en adelante. Ten en cuenta que estarás comprando una fracción de bitcoin, no un bitcoin entero.

La segunda manera es recibir un abono por un servicio o bien vendido cuyo pago se exige en bitcoins, modalidad que es menos frecuente. Se realiza un trabajo o se vende un producto en internet y se cobra en bitcoins. 

La otra forma de conseguir esta moneda virtual, quizá la menos común, es minar bitcoins.

¿Qué es un minero de bitcoin?

La gente mueve constantemente bitcoins en Internet, pero si nadie registrase todas estas transacciones, sería imposible saber qué se ha pagado, cuántos bitcoins ha costado, en qué momento se ha hecho...

Los mineros son precisamente quienes certifican todo lo que sucede en una suerte de libro contable que puede consultar cualquiera, y que muestra la historia de cada bitcoin. Los mineros son los centinelas -a decir verdad lo son sus ordenadores- que monitorizan y autorizan cada transacción para que se haga de forma correcta.

Los mineros también buscan bitcoins. La red está compuesta por 21 millones de bitcoins, ni uno más. Muchos de ellos están por descubrir. Así lo estableció Satoshi Nakamoto, con el fin de que el reparto de bitcoins sea gradual, dado que no se creará más criptomoneda.

Cada bitcoin no descubierto es básicamente una clave encriptada, oculta en una 'caja fuerte' numérica. La labor de los mineros es encontrar los bitcoins, realizar miles de cálculos para ir probando con miles de claves y contraseñas hasta dar con la combinación que identifica a un bitcoin. Para ello utilizan ordenadores diseñados específicamente, con una capacidad computacional más grande de lo habitual -no son como el PC de tu casa, aunque se pueden adquirir a partir de unos 600 euros-. Cuando el minero encuentra un bitcoin, la red le paga una fracción del mismo, y todos tan contentos.

Básicamente un minero no es una persona física, sino un ordenador que está las 24 horas del día buscando bitcoins, probando claves hasta que ¡bingo! Descubre un bitcoin.

Encontrar bitcoin no es fácil. A veces se tarda horas, otras veces días y otras veces incluso semanas. Para acortar los tiempos muchos mineros se asocian y unen sus máquinas con el fin de tener más capacidad computacional, es decir, para que la búsqueda de las claves sea más rápida. Cuando encuentran un bitcoin, se reparten la recompensa entre todos.

El alto coste energético necesario para que estos ordenadores busquen bitcoins hace que muchos de estos equipos estén en países donde el clima permite no tener conectado el aire acondicionado para mantenerlos fríos, como Noruega, Suecia o Finlandia.

¿Por qué sube y baja el valor del bitcoin?

Como en cualquier otra moneda o bien -como por ejemplo el oro- su precio depende mucho de la oferta y la demanda. "La ley de la oferta y la demanda es la que marca las subidas en el precio del bitcoin", explica Raúl Marcos, experto en moneda criptográfica.

Últimamente el interés por el bitcoin está disparando su cotización. En países como Venezuela, por ejemplo, donde la hiperinflación es el pan de todos los días, muchos de sus ciudadanos están apostando por comprar oro o bitcoins, dos opciones mucho más estables que la moneda del país.

¿Cómo convertir bitcoins en dinero real?

Como no podía ser de otra manera, para transformar moneda digital en dinero físico se necesita una entidad bancaria. Los bitcoins son reconocidos por muchos bancos, gracias a lo cual es posible transformarlos en dinero habitual sacándolos de un cajero, transferiéndolos a una cuenta bancaria o volcándolos a una tarjeta prepagada.


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