ZOOLOGÍA

Las anguilas usan sus descargas eléctricas para 'ver' a sus presas

Un equipo de investigadores documenta por primera vez el sistema que sirve a estos animales para orientarse en las aguas turbias. Además de paralizar a sus presas, la descarga les permite conocer su localización con gran precisión.

Uno de los experimentos con las anguilas
Uno de los experimentos con las anguilas Catania et al.

La anguila eléctrica ha desarrollado uno de los mecanismos de caza más fascinantes de la naturaleza. Los científicos conocen desde hace tiempo que sus descargas de hasta 600 voltios les permiten paralizar a sus presas e incluso comunicarse entre ellas y sospechaban que también podían estar usando el sistema para orientarse, pero aún no lo habían estudiado en profundidad.

Las descargas son un mecanismo de localización de alta precisión

El equipo de Kenneth Catania publica esta semana en la revista Nature Communications un trabajo en el que desvela cómo funciona este sistema a partir de diferentes experimentos con anguilas eléctricas a las que privaban temporalmente de otros sentidos como la vista, el olfato y el oído durante sus ataques. Lo que han visto los investigadores es que las descargas de alto voltaje son utilizadas como mecanismos de localización de alta precisión parecido al que utilizan algunas especies de murciélagos para cazar en la oscuridad.

Durante los experimentos, Catania introdujo anguilas vivas en una pileta en la que un pez muerto al que inducían movimiento actuaba de cebo. Tras eliminar otros sentidos del animal, como la vista, los receptores químicos y mecánico-sensoriales, los científicos comprobaban si la anguila era capaz de encontrar con precisión a su presa en dos condiciones: cuando éstas eran conductoras de la electricidad y cuando no. El resultado mostraba claramente que estos animales eran capaces de encontrar a su presa cuando su descarga tenía respuesta y que no la localizaban si no era conductora.

Los autores del trabajo aseguran que esta doble condición del sistema de descargas como arma y sistema sensorial revela que el comportamiento de las anguilas es más complejo de lo que se pensaba inicialmente.  Su capacidad para detectar a la presas, aseguran, les recuerda al que utilizan los murciélagos con ecolocación que aumentan la frecuencia de sus chirridos a medida que se acerca al objetivo.

Referencia: Electric Eels Use High-Voltage to Track Fast Moving Prey (Nature Communications) DOI 10.1038/ncomms9638


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