ASTRONOMÍA

Observan por primera vez la formación de un planeta

Aunque se conoce bien cómo es el proceso de formación planetaria, se trata de la primera observación directa del fenómeno. El seguimiento durante años en torno a la estrella LkCa 15 ha ofrecido uno de los descubrimientos astronómicos más esperados.

La imagen muestra varias zonas de transición en el disco de la estrella LkCa 15
La imagen muestra varias zonas de transición en el disco de la estrella LkCa 15 Steph Sallum

Es posible que la imagen sobre estas líneas le parezca a usted un simple manchurrón de colores, pero con casi total certeza se trata de una las imágenes astronómicas de la década.  Durante mucho tiempo los astrónomos han estudiado los procesos de formación planetaria y entre los 1.900 exoplanetas descubiertos en los últimos años se han observado discos de transición en torno a estrellas con planetas muy jóvenes o recién nacidos.

Pero lo que anuncia este miércoles el equipo de Stephanie Sallum en la revista Nature va un paso más allá. Analizando las observaciones del gran telescopio binocular situado en Arizona (EE.UU.) y los telescopios Magallanes de Chile, los astrónomos han detectado una serie de variaciones en las nubes de polvo y gas en torno a la estrella LkCa 15 que muestran por primera vez el nacimiento de un planeta.

Cuando una estrella nace, como ocurrió con nuestro Sol, se forma a su alrededor un disco de gas y polvo en el que se van formando lentamente los planetas. En ocasiones, en estos discos de transición es posible observar zonas de aclarado que se atribuye a la presencia de planetas en formación que van arrastrando el material de la nube a su paso. Eso es lo que vieron Sallum y su equipo al fijarse en una pequeña estrella en formación en la constelación de Tauro, con la particularidad de que detectaron emisiones de hidrógeno a altísimas temperaturas (a unos 9700 grados Celsius) que indican no solo que el planeta LkCa 15 b - anteriormente descubierto - acaba de nacer, sino que tiene varios acompañantes y se están formando al mismo tiempo.

Una interpretación artística del proceso (NASA/JPL-Caltech)

Los autores insisten en que se trata de la primera oportunidad para observar directamente este tipo de formaciones, uno de los fenómenos más interesantes en astronomía y que nos puede dar datos sobre cómo se formó nuestro propio Sistema Solar.

Referencia: Accreting protoplanets in the LkCa 15 transition disk (Nature) DOI 10.1038/nature15761


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